Quelles espèces sont aujourd’hui des descendants de dinosaures ?


Les dinosaures ont régné sur le monde pendant environ 165 millions d’années, dominant la plupart des autres animaux terrestres. Ils sont apparus pour la première fois au Trias il y a environ 250 millions d’années et ont pris de l’importance au Jurassique qui a suivi. Mais après que l’astéroïde Chicxulub de six milles de large ait frappé la Terre à l’extrémité nord de l’actuelle péninsule du Yucatan, à la fin du Crétacé il y a environ 66 millions d’années, ils se sont éteints.

Ou l’ont-ils fait ? La vérité est que tous les oiseaux qui marchent, nagent ou volent sur notre planète sont techniquement des dinosaures, descendants de créatures géantes de la même famille que Tyrannosaure Rex.

“De la même manière que les humains sont des singes, les oiseaux sont des dinosaures”, explique Eugenia Gold, paléontologue à l’Université Suffolk de Boston.

Cousins ​​proches

Toutes les créatures que nous considérons souvent comme des dinosaures ne sont pas des dinosaures – toute la lignée de créatures volantes connues sous le nom de ptérosaures, par exemple.

Le groupe des reptiles, y compris les ptérodactyles, a évolué avant les dinosaures. Ils ont commencé comme des créatures volantes plus petites et ont progressivement évolué vers une espèce plus grande avec des envergures de plus de 33 pieds, comme le Hatzegopteryx thambema et Quetzalcoatlus nordopi. Cette envergure correspond à peu près à la taille d’un avion Cessna à quatre places.

Certains de ces premiers ptérosaures peuvent également avoir eu des plumes, comme le Tupandactylus imperator fossiles trouvé au Brésil révélé. Mais la lignée de ptérosaures n’a pas donné lieu à des descendants vivants directs aujourd’hui – l’astéroïde Chicxulub a conduit les ptérosaures à l’extinction.


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D’autres reptiles, en plus des oiseaux, qui existent encore aujourd’hui, sont pour la plupart antérieurs aux dinosaures de l’arbre de l’évolution. Les crocodiliens sont le groupe le plus étroitement apparenté. Ils ont évolué avant que les dinosaures et les experts placent les crocodiles dans le groupe familial plus large, les archosaures. À proprement parler, les oiseaux sont les seuls descendants directs des dinosaures géants éteints, et les crocodiles et les alligators sont de proches parents.

En fait, les crocodiles sont plus étroitement liés aux oiseaux qu’aux lézards et aux serpents, dit Gold. Cela jette presque l’idée dépassée, mais encore largement répandue, selon laquelle les oiseaux sont une espèce distincte des reptiles, dans une énigme.

Quant aux lézards et aux serpents, ils sont étroitement liés les uns aux autres et ont tous deux évolué plus tôt que les crocodiles et les dinosaures. Les experts se demandent toujours où se situe l’évolution des tortues parmi ces groupes de reptiles. Et le dernier ordre restant de reptiles – le tuatara – sont plus étroitement liés aux lézards et aux serpents qu’aux oiseaux et aux crocodiles, dit Gold.

Lève-tôt

Bien que nous puissions dire que tous les oiseaux sont certainement des dinosaures, nous ne pouvons pas dire que tous les dinosaures étaient des oiseaux. Les oiseaux sont classés comme dinosaures théropodes – le même clade qui comprend des espèces comme T. rex et Vélociraptor.

Autre grands groupes de dinosaurescomme les sauropodes qui incluent des créatures comme Brontosaure, et Ornithischians qui incluent des créatures comme stégosauresont maintenant complètement éteints.

Les premiers ancêtres des oiseaux modernes sont apparus au Jurassique à partir d’un clade de théropodes appelé Paraves. “[Theropods] deviennent plus petits, leurs bras deviennent plus petits, leur centre de masse se déplace », dit Gold à propos de l’évolution des oiseaux au fil du temps.

Pendant longtemps, les scientifiques ont cru que Archaeopteryx était le plus vieil ancêtre des oiseaux. Ils datent il y a environ 150 millions d’années à la fin du Jurassique, sur la base d’un bien conservé spécimen complet avec des plumes que des chercheurs ont trouvées en Allemagne, au 19ème siècle. Mais en même temps Archaeopteryx est aussi de la Paraves groupe, un doute où Archaeopteryx s’inscrit dans l’arbre généalogique. Archaeopteryx avait une mobilité des épaules différente de celle des oiseaux, et avec des dents, il avait une longue queue bien développée, tous les oiseaux contrastant.

Les scientifiques ne se sont pas non plus arrêtés sur le moment où les plumes ont commencé à apparaître sur les dinosaures. Si les ptérosaures avaient des plumes, certains suggèrent que tous les dinosaures avaient une forme de plumes, même si elles étaient si peu nombreuses ou peu proéminentes, comme les poils des éléphants et baleines. Avec d’autres théropodes, c’est incertain en raison de la nature fragile des plumes.

« Probablement, le T. rex avaient aussi des plumes, elles ne sont tout simplement pas conservées », dit Gold.

Au Crétacé, des oiseaux édentés ont commencé à apparaître. Les paléognathes ont peut-être évolué pour la première fois à cette époque. Ce clade – le plus ancien survivant d’oiseaux vivants aujourd’hui – comprend des autruches, des kiwis, des casoars et des émeus.

“Quand vous voyez une autruche courir, c’est très dinosaure”, dit Gold, bien qu’elle ajoute que leurs ancêtres pouvaient auparavant voler, mais qu’ils ont perdu cette capacité à un moment donné.

Le clade des volailles, y compris les canards et les oiseaux terrestres comme les poulets, et les néoaves – un clade qui comprend presque tous les autres oiseaux d’aujourd’hui, y compris les pingouins – a commencé à se diversifier rapidement juste au moment de l’extinction majeure de tous les autres dinosaures, il y a 66 millions d’années.

En d’autres termes, les experts suggèrent que les oiseaux sont les descendants vivants des dinosaures. Mais, ils sont plus probablement la branche survivante des dinosaures.

“Les dinosaures sont le nom d’un groupe, et les oiseaux en font partie”, déclare Gold.



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