Le projet de loi axé sur le climat s’effondre alors que les États-Unis sont frappés par des impacts climatiques majeurs


FIL CLIMATIQUE | Les niveaux d’eau sont tombés si bas sur le fleuve Colorado qu’ils menacent un barrage sur lequel comptent des millions d’Américains. Au Texas, il faisait si chaud la semaine dernière que l’opérateur du réseau de l’État a dû demander à deux reprises aux gens d’économiser l’électricité. Et dans l’ouest du Kansas, il fait si sec que presque aucun blé n’a germé cette année, ce qui a encore mis à rude épreuve les marchés agricoles mondiaux bouleversés par la guerre en Ukraine.

De tels événements sont un signe de la façon dont le changement climatique modifie la vie aux États-Unis. Pourtant, ils n’ont pas encore provoqué de réponse sérieuse à Washington, où le sénateur Joe Manchin de Virginie-Occidentale a déclaré la semaine dernière à ses homologues démocrates qu’il ne pouvait pas soutenir les dispositions climatiques dans un projet de loi budgétaire plus large (E&E Quotidien, 15 juillet). Dans un Sénat également divisé, la déclaration tue probablement les perspectives d’une législation fédérale sur le climat.

Le résultat est une collision de la réalité politique et atmosphérique.

La réalité atmosphérique est la suivante : le monde s’est déjà réchauffé d’environ 1 degré Celsius par rapport aux niveaux préindustriels, ce qui a contribué à bon nombre des phénomènes météorologiques extrêmes observés aujourd’hui. Tant que les gens continueront à mettre plus de dioxyde de carbone et de méthane dans l’atmosphère que les machines et la Terre ne peuvent en absorber, la planète se réchauffera. Et une planète plus chaude est une recette pour des vagues de chaleur, des sécheresses et des ouragans encore plus fréquents et plus forts, entre autres phénomènes météorologiques extrêmes.

Mais la réalité politique est que le gouvernement fédéral des États-Unis, qui définit les politiques pour le deuxième plus grand émetteur au monde aujourd’hui, ne prend pas de mesures qui conduiraient à une réduction significative des gaz à effet de serre au cours de cette décennie. Cela laisse aux États, aux villes et aux marchés – sans parler des autres pays – le soin d’essayer de compenser le manque d’action à Washington.

Peu d’analystes pensent qu’ils peuvent apporter les réductions nécessaires.

« Les plus grands émetteurs de carbone du monde n’ont pas le temps de faire un pied de nez aux réductions d’émissions », a déclaré Rob Jackson, scientifique des systèmes terrestres à l’Université de Stanford.

Jackson est un chef de file du Global Carbon Project, un groupe de chercheurs internationaux sur le climat qui suit les émissions mondiales. En 2021, ils estimé le monde a eu 11 ans aux taux d’émissions actuels avant que la planète n’atteigne 1,5 C de réchauffement, le seuil après lequel les dangers d’un réchauffement mondial commencent à s’accélérer rapidement. La planète a 32 ans avant d’atteindre 2 C de réchauffement, l’objectif initial de l’accord de Paris sur le climat.

Ces dernières années, les démocrates ont parlé des efforts pour réduire les émissions. Ainsi, lorsque le parti a pris le contrôle de la Chambre des représentants, du Sénat et de la Maison Blanche en 2020, les attentes concernant un projet de loi fédéral sur le climat ont monté en flèche. Pourtant, la combinaison de majorités législatives étroites et d’une multitude de crises historiques a relégué le climat sur la liste des choses à faire du président Joe Biden et des démocrates du Congrès.

“La réalité politique est que le climat n’est pas une priorité absolue pour les démocrates”, a déclaré Jackson. “Je pense que cela signifie que nous dépasserons 1,5 C dans quelques années et que nous nous dirigerons vers 2 C avant de le savoir.”

La situation rappelle celle de 2009, lorsque le président de l’époque, Barack Obama, et les législateurs démocrates ont adopté un projet de loi de relance fédéral, une législation sur les soins de santé et des réformes financières pour échouer sur le climat, a déclaré Jackson. Le problème, a-t-il dit, est que le budget mondial des émissions est presque épuisé et que les républicains n’ont montré aucun signe sérieux d’engagement dans la politique climatique.

“Nous n’avons pas le luxe d’attendre encore 10 ans”, a déclaré Jackson.

Alors que Washington hésite, les Américains commencent à s’attaquer aux conséquences du réchauffement de la planète. Dans le Sud-Ouest, les régulateurs fédéraux ont récemment averti déclare qu’ils devaient réduire considérablement la consommation d’eau pour protéger les barrages du lac Mead et du lac Powell au Nevada et en Arizona, respectivement. Les deux retenues sont essentielles pour la gestion du débit d’eau le long du fleuve Colorado, ce qui en fait une source d’eau essentielle pour quelque 40 millions d’Américains dans le désert du sud-ouest. Et en tant que grandes installations hydroélectriques, elles sont aussi la clé de voûte du réseau électrique de l’Ouest.

Du moins, ils l’ont été.

Les niveaux d’eau n’étaient qu’à 32 pieds au-dessus de l’élévation nécessaire pour produire de l’électricité au barrage de Glen Canyon sur le lac Powell plus tôt cette année, ce qui a incité le US Bureau of Reclamation à déployer des efforts sans précédent pour renforcer les niveaux du réservoir (Fil vert, 3 mai). Au cours d’une année moyenne, le barrage de Glen Canyon génère environ 5 milliards de kilowattheures d’électricité, selon à Reclamation, assez pour alimenter environ 466 000 foyers. Mais comme les niveaux d’eau ont baissé, la production du barrage a également baissé. Les données initiales du Département de l’énergie montrent qu’il a généré un peu plus de 3 milliards de kWh d’électricité l’année dernière.

Au centre du pays, le Texas connaît son été le plus chaud depuis 2011 (Fil climatique, 12 juillet). Les températures à Austin ont atteint 105 degrés Fahrenheit pendant cinq jours consécutifs, selon au National Weather Service, la troisième plus longue séquence jamais enregistrée. La chaleur accablante a fait monter en flèche la demande d’électricité alors que les Texans cherchaient le soulagement de leur climatisation. L’Electric Reliability Council of Texas, le principal opérateur de réseau de l’État, a demandé à deux reprises aux consommateurs de réduire leur consommation d’énergie pour éviter les pannes de courant.

Plus au nord, certaines parties de l’ouest du Kansas ont passé plus de 300 jours sans enregistrer un pouce de pluie. La culture du blé y souffre, une évolution malvenue alors que le monde se démène pour trouver du grain après l’invasion de l’Ukraine par la Russie (Fil climatique8 juillet).

Le changement climatique à lui seul n’est pas le seul responsable d’événements tels que les bas niveaux d’eau du lac Powell ou les difficultés du réseau électrique du Texas. Dans ces deux cas, la croissance démographique galopante met à rude épreuve l’approvisionnement en eau et en électricité. Un réseau électrique en mutation, qui voit les anciennes centrales au charbon et au gaz remplacées par des énergies renouvelables, est également un facteur.

Mais une planète qui se réchauffe a rendu ces défis plus difficiles.

« Nous avons traversé un degré de réchauffement. Dans un sens, nous avons au moins une idée de l’ampleur des impacts. Deux degrés de réchauffement seraient deux fois plus intenses », a déclaré John Nielsen-Gammon, professeur de sciences atmosphériques à la Texas A&M University et climatologue de l’État du Texas. “Mais cela nous éloigne des conditions historiques, ce qui signifie que les événements extrêmes sont de plus en plus susceptibles d’être pires que tout ce qui a été vécu auparavant.”

Les scientifiques hésitaient autrefois à attribuer des événements météorologiques individuels comme la vague de chaleur qui a enflammé le Texas la semaine dernière au réchauffement climatique. Pourtant, cette pensée a commencé à changer ces dernières années au milieu d’un nombre croissant de preuves irréfutables que la planète se réchauffe.

Des événements tels que le dôme de chaleur qui a enveloppé le nord-ouest du Pacifique l’année dernière sont presque impossibles dans un monde plus froid, ont déclaré des scientifiques. Il en va de même pour les tempêtes comme l’ouragan Harvey, qui a laissé tomber jusqu’à 60 pouces de pluie sur certaines parties du Texas, l’un des événements pluvieux les plus importants depuis le début de la tenue des registres dans les années 1880.

Trouver un consensus sur les politiques qui peuvent réduire les émissions est déjà assez difficile, comme le montre l’incapacité du Congrès à adopter une législation fédérale importante sur le climat. Mais le défi est aggravé par la réalité atmosphérique. Le méthane émis aujourd’hui restera dans l’atmosphère pendant plusieurs décennies. Le dioxyde de carbone libéré dans l’air aujourd’hui peut y rester pendant des siècles, selon à la NASA.

« Si nous nous réveillons dans 5 à 10 ans et disons : ‘C’est insupportable pour notre économie, pour nos communautés, pour un avenir vivable ; nous devons agir », il sera trop tard pour réduire et endiguer les pertes qui se produiront », a déclaré Kim Cobb, climatologue à l’Université Brown. “C’est un défi où les décisions que nous prenons cette année, l’année prochaine et l’année prochaine détermineront le type de climat que nous aurons au moins jusqu’au milieu du siècle et très probablement au-delà.”

À l’heure actuelle, Washington prend la décision de ne pas agir d’une manière qui limiterait sérieusement les émissions de cette décennie. Le Congrès a adopté l’année dernière une loi sur les infrastructures qui injecte de l’argent dans la recherche de technologies telles que le nucléaire avancé, l’hydrogène et la capture et la séquestration du carbone. Pourtant, la plupart des experts s’attendent à ce qu’il faille au moins une décennie avant que ces technologies puissent commencer à être déployées à grande échelle (Fil climatique13 août 2021).

Dans une interview avec une station de radio de Virginie-Occidentale vendredi, Manchin a ouvert la porte au travail sur un projet de loi sur le climat après les vacances d’été du Congrès. Le sénateur de Virginie-Occidentale a déclaré qu’il voulait voir les chiffres de l’inflation de juillet avant de procéder à un projet de loi sur le climat. Mais de nombreux démocrates ont signalé qu’ils avaient peu d’espoir d’obtenir le vote de Manchin, qui est nécessaire dans un sénat à 50-50, après l’avoir vu revenir sur deux paquets climatiques potentiels (Fil vert15 juillet).

L’administration Biden, quant à elle, est paralysée par une récente décision de la Cour suprême qui limite les options dont dispose l’EPA pour réglementer les émissions des centrales électriques. Bien que l’agence dispose encore d’outils importants pour réglementer le CO2, la décision de la Haute Cour suggère que les juges examineraient avec scepticisme les actions futures de l’agence qui n’ont pas l’approbation explicite du Congrès.

Malgré toutes ces difficultés, les réductions d’émissions vont probablement se poursuivre. Le déploiement continu des énergies renouvelables et l’adoption croissante des véhicules électriques signifient que les émissions devraient chuter de 24 à 32% par rapport aux niveaux de 2005 d’ici la fin de la décennie sans changements significatifs de politique, a déclaré le Rhodium Group dans une analyse la semaine dernière. Les émissions américaines étaient de 17% inférieures aux niveaux de 2005 en 2021, a rapporté Rhodium.

Le problème est que ces réductions sont bien en deçà de la réduction de 50 à 52 % visée par Biden – et laissent les États-Unis loin d’atteindre l’objectif de zéro émission nette d’ici le milieu du siècle.

L’impact de l’inaction climatique américaine sur les émissions mondiales dépendra en fin de compte de la distance parcourue par les États-Unis pour atteindre leurs objectifs, a déclaré Michael Mann, climatologue à la Pennsylvania State University.

“L’impact direct sur les émissions mondiales pourrait être modeste, mais l’impact indirect pourrait être énorme”, a-t-il écrit dans un e-mail. “Si les États-Unis, le plus grand émetteur historique du monde, sont incapables de respecter leurs engagements envers le reste du monde, cela fournit une excuse à des pays comme la Chine et l’Inde, qui sont susceptibles de dominer d’autres émissions, pour relâcher leurs propres efforts. .”

Les risques d’un réchauffement de la planète augmentent à mesure que les températures augmentent. À 1,5 °C, il y aura plus de fonte des glaciers et d’élévation du niveau de la mer, causant davantage de “morts et de destructions”, a déclaré Mann. Mais l’impact devient encore plus dommageable et omniprésent après que les températures dépassent 2 ° C, a-t-il noté.

“C’est un monde”, a déclaré Mann, “que nous voulons éviter.”

Réimprimé de Actualités E&E avec la permission de POLITICO, LLC. Copyright 2022. E&E News fournit des informations essentielles aux professionnels de l’énergie et de l’environnement.




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