Le Royaume-Uni réintroduit le bison pour dynamiser la biodiversité

Le projet Wilder Blean, comme beaucoup de ses semblables, s’inspire largement des travaux de l’écologiste néerlandais Frans Vera. Dans son livre influent Écologie du pâturage et histoire de la forêt, publié en 2000, Vera remet en question l’idée reçue selon laquelle la végétation des basses terres d’Europe centrale et occidentale était autrefois dominée par la forêt fermée. En raison de cette hypothèse, écrit-il, l’agriculture a reçu beaucoup de crédit pour l’augmentation de la biodiversité, car le pâturage du bétail crée différents types de végétation. Mais Vera soutient que cette théorie ignore l’impact des animaux sauvages, et en particulier des grands herbivores, qui auraient pu jouer un rôle similaire dans la création de paysages plus diversifiés.

Pour faire valoir son argument (qui n’est pas sans objection), Vera s’appuie sur des preuves, notamment les effets du pâturage des gnous dans le Serengeti et des échantillons de pollen préhistoriques, et conclut que les défenseurs de l’environnement doivent aujourd’hui mettre à jour leur cadre de référence. Il demande que de vastes zones soient laissées libres de l’agriculture et de la sylviculture, et pour la réintroduction de mammifères autrefois sauvages. “Les bovins, les chevaux, les bisons, les cerfs rouges, les wapitis, les chevreuils et les sangliers devront pouvoir à nouveau fonctionner comme des animaux sauvages”, écrit-il. “Sans ces ongulés, la survie de la diversité naturelle est impossible à long terme.”

Tous les herbivores ne sont pas égaux en matière d’ingénierie des écosystèmes. Les bisons occupent une position intermédiaire en ce qui concerne les habitudes alimentaires; ils sont à la fois des brouteurs, mangeant de l’herbe, et des navigateurs, s’attaquant à la végétation ligneuse comme les branches d’arbres. Et ils mangent beaucoup. « Écorcer un arbre ou un arbuste pendant un an ou quelques années a beaucoup plus d’impact que d’enlever quelques feuilles de temps en temps », explique Kemp. Pour cette raison, plusieurs projets de réensauvagement en Europe continentale ont introduit des bisons, dont un dans les dunes de Kraansvlak sur la côte néerlandaise, que l’équipe de Wilder Blean a visité en préparation.

Alors que Kunzmann recueille des données sur la végétation au sol, Robbie Still adopte une vue macro. En tant qu’officier SIG et télédétection du Kent Wildlife Trust, il est responsable de la technologie du projet – une sorte de Q de conservation. L’équipe prévoit d’obtenir des images aériennes de l’ensemble du site à une résolution de 20 centimètres en envoyant un DJI Matrice drone et le faire voler méthodiquement au-dessus de la limite des arbres. « Nous ne sommes pas seulement sur la télécommande en train de zoomer ; il monte et suit un itinéraire très pré-planifié », dit Still.

Il traitera les images avec le logiciel open source OpenDroneMap, utilisant différents capteurs et outils pour glaner des informations sur la végétation. En plus de la couverture globale, il peut connaître la largeur des arbres en mesurant le diamètre de leur canopée et leur hauteur en mesurant la différence entre la position du drone et les objets qu’il détecte. Étant donné que les bois abritaient auparavant des plantations de conifères, une grande partie se compose maintenant d’arbres plus jeunes et plus petits disposés en rangées rigides, ce qui n’est pas idéal pour la biodiversité. “Nous espérons que cela s’égalisera pour que ce soit beaucoup plus hétérogène”, dit-il.

En utilisant l’imagerie multispectrale, qui capte la lumière ultraviolette et infrarouge ainsi que le spectre visible, Still peut même dire si un arbre est à feuilles caduques ou conifère en fonction des signatures de couleur des feuilles : les verts plus profonds des conifères se distinguent de la palette plus claire des plantes à feuilles caduques. Cette imagerie pourrait même donner une idée de la santé des arbres : la chlorophylle, le pigment responsable de la photosynthèse, absorbe la lumière visible, tandis que les cellules végétales réfléchissent la lumière proche infrarouge. Les algorithmes qui calculent la différence entre les différentes longueurs d’onde réfléchies peuvent donner une idée de la quantité de photosynthèse d’une plante, un indicateur de sa condition physique générale.

L’équipe de Still a mené sa première enquête par drone au printemps 2022, lorsque les arbres étaient en feuilles. Ils répéteront l’enquête un an plus tard (après l’arrivée des bisons) pour voir ce qui a changé. « La surveillance est extrêmement importante en écologie, mais elle est souvent négligée », dit Still. “Pas à cause d’un oubli, juste à cause du temps.”



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