Qu’est-ce qui empêche une foule de devenir une foule ?


Les longues journées d’été sont de retour dans l’hémisphère nord. Ils promettent des festivals de musique, des événements sportifs, des camps et des voyages. Mais pour de nombreuses personnes, les cicatrices d’une pandémie mondiale ont rendu ces activités inquiétantes.

Bien que le succès des vaccinations COVID ait permis à de nombreux pays de penser à un « retour à la normale », les inquiétudes filtrent à tous les niveaux de la société, des tout petits détails de la vie privée aux très grandes manifestations de socialité et de convivialité. Les institutions et organisations culturelles en particulier ont beaucoup souffert de la pandémie. Les organisateurs ont annulé la plupart des concerts, festivals et autres événements en direct en 2020 et ont limité bon nombre de ces activités jusqu’en 2021. Ces mesures sont compréhensibles, tout comme le désir de ces institutions de rassembler à nouveau les gens dès que possible. Pourtant avec un virus infectieux et aérien, tout ce qui rassemble un grand nombre de personnes est risqué.

Alors que le monde s’ouvre, les gouvernements, les responsables de la santé publique, les organisateurs d’événements et bien d’autres se demandent : « Comment les gens vont-ils se comporter ? Après plus de deux ans de séparation, certains craignent que la joie d’être ensemble rende les gens moins retenus et moins prudents dans leur comportement.

En tant que psychologues, nous sommes également curieux de ces questions. UN théorie classique en psychologie a suggéré que les gens dans de grandes foules perdent leur sens de soi et deviennent émotionnellement impulsifs et sensibles à l’influence des autres. En conséquence, selon la logique, les membres d’une foule deviennent imprudents, violents et destructeurs. Bien que cette caractérisation de la psychologie des foules soit dépassée, elle a été difficile à ébranler. Beaucoup de gens supposent encore que les groupes s’engageront invariablement dans comportement à risque. En effet, la peur que les foules se comportent mal occupe une place importante dans les discussions sur la réouverture de la société.

Notre recherche sur les événements culturels au Danemark offre un aperçu plus nuancé de ces questions, éclairé par une compréhension contemporaine du comportement de groupe. Les foules ne sont ni intrinsèquement sages ni nécessairement téméraires. Au lieu de cela, les attitudes et les comportements des personnes au sein d’une foule reflètent les intentions qui les ont réunis en premier lieu. Ce que les gens font dans une foule est fondamentalement lié aux questions de ce qu’est la foule (son “identité”) et ce qu’il représente ou représente (ses valeurs et normes, par exemple).

Depuis le début de la pandémie, nous avons eu l’occasion de suivre plusieurs aspects du comportement des foules et des efforts du gouvernement danois pour limiter la propagation du coronavirus qui cause le COVID. Nous avons pu examiner les expériences des gens à plusieurs moments de la crise sanitaire en cours, à la fois lorsque les autorités danoises ont pris des mesures pour protéger les citoyens et plus tard lorsqu’elles ont rouvert leur société.

Dans une première enquête sur ce que les gens pensaient des événements de groupe, nous avons interrogé plus de 18 000 participants potentiels à l’un des plus grands festivals de musique en plein air d’Europe, prévu pour juin et juillet 2020. Nos résultats ont révélé que les personnes qui se sentait à l’aise et en sécurité quant à la perspective d’assister à ces événements ont été influencés par au moins deux facteurs. D’abord, ils ont ressenti un sentiment d’identité partagée avec les autres festivaliers. Deuxièmement, ils percevaient le festival comme défini par des valeurs collectivistes plutôt qu’individualistes, ce qui signifie qu’ils supposaient que les autres participants étaient investis dans le bien commun. (Pour être clair, ces perspectives n’étaient pas nécessairement représentatives de ce que ressentaient tous les Danois. Nous avons spécifiquement cherché à comprendre la pensée des personnes désireuses d’assister à des événements à grande échelle.)

Les organisateurs ont finalement annulé le festival de musique 2020 auquel ces participants espéraient assister. Bien que le public se sente clairement prêt, les autorités ont déterminé que ce n’était pas encore le bon moment. L’ancienne vision des foules pourrait suggérer que les participants potentiels étaient trop impatients, mais une autre façon de comprendre cette tournure des événements est de noter que les participants faisaient confiance aux organisateurs pour ne procéder à l’événement que s’il était sûr.

Dans une deuxième étude, décrite dans un rapport pour le gouvernement danois, nous avons interrogé environ 5 000 personnes qui avaient assisté à au moins un des 85 événements différents au cours de l’été et de l’automne 2021 au Danemark. À cette époque, le pays avait l’un des taux de vaccination les plus élevés au monde, ce qui a peut-être donné aux organisateurs et aux participants un sentiment de plus grande sécurité. Nous avons observé les participants sur le terrain lors de 10 événements et interrogé plus de 200 personnes. Encore une fois, notre enquête a suggéré que les gens se sentaient en sécurité et à l’aise parce que ils ont fait confiance aux autres présentsy compris ceux en autorité et les autres participants.

Beaucoup de gens nous ont dit qu’ils voulaient profondément se connecter avec d’autres dans la foule. Ils n’ignoraient pas les risques, ni n’ignoraient allègrement ces dangers parce qu’ils voulaient socialiser. Les gens sont sortis parce qu’ils considéraient la joie d’être ensemble comme supérieure au risque de contracter ou de transmettre le COVID. Les membres de la foule ont déploré d’avoir été séparés des autres pendant la pandémie et étaient ravis de participer à ce qu’ils considéraient comme un environnement relativement sûr.

Les gens avaient aussi de bonnes raisons de faire confiance aux organisateurs. Les événements avaient des exigences claires en matière de tests et de vaccination. Même après que ces règles aient été assouplies plus tard en 2021, les participants ont déclaré qu’ils s’attendaient à ce que les uns et les autres respectent les normes sociales telles que ne pas assister s’ils se sentaient malades. De plus, les participants étaient lucides quant aux risques restants. Par exemple, ils savaient que malgré toutes les précautions et les meilleures pratiques, le virus pouvait toujours être propagé sans le savoir lors d’un grand événement par des personnes infectées mais ne présentant aucun symptôme.

Notre travail combiné révèle que les personnes désireuses d’assister à des événements de grande envergure n’ignorent en aucun cas les risques éventuels ou sont inutilement imprudentes. En fait, ils peuvent être très attentifs aux protocoles et procédures de sécurité.

Bien sûr, il existe de nombreux contre-exemples d’événements de groupe dans lesquels les gens se sont mal comportés ou se sont mis en danger. Une perspective contemporaine sur le comportement de groupe révèle que ces actions sont, en un sens, prévisibles, basées sur les motivations de rassemblement en premier lieu. En d’autres termes, les foules ne transforment pas les motivations des gens pour le pire. Au lieu de cela, être dans un grand groupe permet aux gens de vivre des motivations et des intentions communes, qu’elles soient positives ou négatives.

Notre travail a également des leçons pour les sociétés plus largement. La confiance est constamment apparue comme la clé pour comprendre pourquoi les gens se sentaient en sécurité dans une foule. Même avant la pandémie, les Danois avaient une grande confiance dans leur gouvernement. Au début, le pays a gagné attention internationale pour sa gestion de la pandémie. Il a mis en place des confinements, des restrictions de mouvement et de distanciation physique, ainsi que des tests de masse et des vaccinations gratuits. Contrairement aux États-Unis, le Danemark a connu relativement peu de mécontentement civique en réponse aux restrictions liées au COVID-19.

Notre travail est donc un rappel du pouvoir essentiel de la confiance dans une société qui fonctionne bien. La confiance dans les autorités et l’identification aux autres membres de la foule peuvent créer un sentiment psychologique d’unité et de sécurité. De plus, lorsque les autorités font un effort sincère et visible pour donner la priorité à la sécurité, elles peuvent gagner et conserver la confiance des gens.

Nous ne savons pas, et nos recherches ne le révèlent pas non plus, comment trouver le juste équilibre entre la sécurité ressentie et la sécurité réelle. Malgré toutes les forces du Danemark, l’hiver dernier a vu une augmentation significative des cas de COVID-19, un rappel que même avec des précautions et des soins, les grands rassemblements comportent de nombreux risques réels. Mais nous soutenons que les sociétés doivent adopter une compréhension contemporaine du comportement de groupe – une compréhension qui ne diabolise pas les foules et qui apprécie le sens que les gens tirent des événements collectifs – pour valoriser à la fois la sécurité et la connexion humaine.

Êtes-vous un scientifique spécialisé dans les neurosciences, les sciences cognitives ou la psychologie ? Et avez-vous lu un article récent évalué par des pairs sur lequel vous aimeriez écrire pour Mind Matters ? Veuillez envoyer vos suggestions à la rédactrice de Mind Matters de Scientific American, Daisy Yuhas à [email protected].



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