Ces dinosaures avaient un climatiseur compliqué dans leur crâne


Cornes, pointes et plaques osseuses : les dinosaures ont développé de nombreuses adaptations pour se protéger. Mais paléontologue Laurent M. Witmer a découvert qu’un groupe de dinosaures appelés ankylosaures possédait une arme secrète. C’était encore plus important que leur armure en forme de tank, et c’était caché à l’intérieur de leur crâne : leurs voies nasales.

L’épaisse armure intégrale des ankylosaures les protégeait des prédateurs, mais elle ne laissait pas beaucoup de chaleur s’échapper de leur corps énorme. Les paléontologues étaient perplexes quant à la façon dont ces animaux pouvaient réguler leur température et survivre sous la Soleil flamboyant du Crétacé.

En utilisant des technologies avancées de numérisation et de modélisation 3D dans son laboratoire de l’Université de l’Ohio, Witmer et ses collègues ont découvert que Euoplocéphale, un genre d’ankylosaures, avait d’étranges passages nasaux en forme de tire-bouchon que Witmer compare à une « paille folle d’enfant ».

Jason Bourque, un ancien doctorant de Witmer, maintenant au New York Institute of Technology College of Osteopathic Medicine dans l’État de l’Arkansas, a modélisé le flux d’air nasal du dinosaure et a découvert que la forme du tire-bouchon permettait aux passages d’agir comme les bobines à l’intérieur d’un climatiseur moderne. Ils ont aidé à refroidir le sang des ankylosaures avant qu’il n’atteigne le cerveau, empêchant les animaux de mourir d’un coup de chaleur.

L’étude de Witmer fait partie d’un effort de recherche plus vaste visant à comprendre comment différents groupes de dinosaures ont fait face à la chaleur extrême de leur environnement. Dans les fossiles d’ankylosaures, la réponse était relativement facile à trouver : leurs voies nasales étaient bien conservées à l’intérieur de leur crâne osseux. Mais la réponse s’avère plus insaisissable chez les dinosaures dont le crâne avait de grandes ouvertures, y compris les sauropodes à long cou et les dinosaures carnivores tels que Tyrannosaure rex.

Pour Witmer, déterrer ces connaissances ne consiste pas strictement à comprendre les géants du passé. “En ce moment, nous assistons à ce réchauffement climatique sans précédent, ce changement climatique mondial, qui perturbe toutes sortes de modèles météorologiques”, dit-il. “Les dinosaures, dans un sens, peuvent nous donner un aperçu de la façon dont les animaux d’aujourd’hui pourraient être capables de faire face à cette chaleur accrue que nous voyons.”



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