La fabrication d’outils en pierre n’a peut-être pas requis la transmission culturelle


Les humains modernes du monde entier ont évolué pour s’adapter à des cultures uniques : ils parlent différentes langues maternelles, portent des vêtements variés, célèbrent diverses traditions et fabriquent des artefacts distincts. Ces cultures sont de nature cumulative – quelque chose qui est transmis de génération en génération, entraînant des variations uniques dans le temps. On a longtemps supposé que la pratique consistant à accumuler la culture et à la transmettre le long de la chaîne a commencé il y a 2,6 millions d’annéeslorsque les humains ont appris pour la première fois à aiguiser les pierres pour la fabrication d’outils.

Mais de nouvelles recherches remettent en question cette hypothèse. Des chercheurs de l’Université Eberhard Karls de Tübingen en Allemagne ont proposé que la culture cumulative n’ait peut-être pas commencé avec l’émergence de simples outils en pierre, connus sous le nom d’industrie Oldowan. En réalité, cela a probablement commencé beaucoup plus tard, explique l’archéologue cognitif Claudio Tennie, l’auteur principal de l’étude récent La science étude. Les scientifiques suggèrent que les premières techniques de fabrication d’outils en pierre peuvent être spontanément réinventées, même sans aucune forme de transmission culturelle.

C’est parce que les gens sont essentiellement aveuglés par la croyance que les outils en pierre sont si compliqués que la plupart des humains ne pourraient pas simplement les fabriquer sans conseils, dit Tennie. « C’est comme le dicton : ‘Si tout ce que vous avez est un marteau ; tout ressemble à un clou », poursuit-il. De même, les outils en pierre excavés ont longtemps été utilisés comme preuve de la transmission culturelle parce que le modèle avait du sens pour les premiers anthropologues, et les chercheurs ultérieurs n’ont jamais testé ces hypothèses. En revanche, Tennie et ses collègues ne se sont pas appuyés sur des preuves archéologiques comme preuve. Au lieu de cela, ils ont opté pour une expérience unique.

Devenir rusé

Les chercheurs ont choisi 28 participants sans connaissance préalable de la fabrication d’outils en pierre, qui ont ensuite reçu quatre heures pour ouvrir une boîte de puzzle avec une récompense à l’intérieur. Mais il y avait un rebondissement la récompense n’était accessible qu’en ouvrant une porte intérieure qui était fermée avec une corde. Pour résoudre l’énigme, les participants disposaient d’un ensemble d’outils étranges comprenant un bloc de granit, un hémisphère de verre peint et un rocher de rivière, qu’ils pouvaient bricoler à leur guise.

Tennie et son équipe ont rapidement observé un schéma commun : tous les participants ont tenté de séparer la corde fixant la porte. Ils l’ont fait en fabriquant une sorte de pointe à partir des matériaux fournis, relevant principalement de trois techniques de fabrication d’outils qui auraient semblé assez familières à nos ancêtres il y a des millions d’années.

L’une des techniques les plus courantes consistait à placer un noyau de verre sur un sol en blocs de granit et à utiliser une roche de rivière comme marteau pour détacher les éclats aux arêtes vives du bloc. D’autres ont essayé une autre technique de la préhistoire qui consistait à frapper le bord extérieur du noyau de verre sur le bloc pour créer des arêtes vives. Quelques autres ont essayé une approche plus pratique — c’est-à-dire littéralement utiliser les deux mains pour tenir une pierre à marteau et un noyau pour fabriquer des arêtes de coupe à partir du bloc.

Auparavant, Tennie et ses collègues ont également ont mené des expériences similaires avec les chimpanzés. Mais contrairement aux humains, les chimpanzés ne pouvaient pas fabriquer spontanément des outils tranchants, même lorsqu’on leur fournissait les matériaux et la motivation pour le faire.

“Lorsque nous voyons des artefacts, il est naturel pour nous de supposer simplement qu’ils doivent provenir de la culture, car les humains sont des créatures qui vivent et respirent dans la culture”, explique John J. Shea, anthropologue à l’Université de Stony Brook qui n’a pas participé à la nouvelle étude. Shea dit qu’il a rencontré de nombreuses preuves anecdotiques au cours de sa carrière suggérant que les humains peuvent simplement fabriquer ces outils, sans aucune forme de connaissance préalable. “Mais les auteurs de cette nouvelle étude ont en fait fait une bonne expérience”, ajoute-t-il, montrant de manière convaincante qu’il n’est pas nécessaire d’invoquer la culture, ou la transmission culturelle, pour expliquer de tels artefacts.

“Cela ne signifie pas que la culture n’est pas sur la table”, ajoute Shea. “Cela signifie simplement qu’il n’est pas nécessaire d’expliquer certains des modèles de variation.”

À l’avenir, des recherches comme celle-ci pourraient aider les scientifiques à mieux comprendre comment la culture a pu évoluer pour d’autres espèces d’hominines au cours des époques passées. “[They] se promenaient sur leurs deux jambes, découpant des carcasses d’animaux, fabriquant des outils en pierre et vivant dans un plus large éventail d’habitats », explique Shea. « Il est donc possible que ces créatures aient une culture.



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