Comment le caca de poisson pourrait lutter contre le blanchissement des récifs coralliens

Cet article a été initialement publié sur Magazine Hakaï, une publication en ligne sur la science et la société dans les écosystèmes côtiers. Lisez plus d’histoires comme celle-ci sur hakaimagazine.com.

Il est relativement bien connu que la plupart des coraux pleinement fonctionnels que l’on trouve sur les récifs coralliens colorés sont une symbiose entre un corail (l’animal lui-même) et les algues microscopiques qui l’habitent. Ce duo forme la base physique des récifs coralliens, où un quart des espèces marines de la Terre résident. Mais ce qui est beaucoup moins connu, c’est comment les coraux obtiennent leurs partenaires algaux.

Les coraux reproducteurs commencent leur vie en volant en solo en tant que larves libres sans partenaires algaux. Ils finiront par acquérir leurs algues de l’environnement. Mais d’où viennent ces algues ? Les scientifiques ne sont pas vraiment sûrs.

Adrienne Correa, biologiste marine à l’Université Rice au Texas, a consacré sa carrière à l’étude des coraux et de leurs symbiotes, et elle a une idée sur la source d’au moins certains des symbiotes des coraux : le caca de poisson.

Dans des recherches récentes, Correa et son équipe ont montré que les excréments des poissons mangeurs de coraux sont chargés d’espèces d’algues capables d’établir des relations symbiotiques avec les coraux. Cependant, les scientifiques n’ont pas encore complètement relié les points et montré que les coraux adultes ou larvaires captent les symbiotes des excréments de poisson. Mais le fait que anémones de merun organisme étroitement apparenté, obtenir leurs algues de cette façon donne un coup de pouce à l’idée.

Correa et son équipe espèrent prouver le lien dans les expériences qu’ils commenceront plus tard cette année sur le site de recherche écologique à long terme sur le récif corallien de Moorea en Polynésie française. Pour Correa, répondre à la question de savoir d’où viennent les symbiotes des coraux est urgent compte tenu du changement climatique.

Le réchauffement des océans stresse les coraux. Sous l’effet de la chaleur, les coraux blanchissent, expulsant leurs algues. Le blanchiment peut être fatal pour les coraux. Alors que les épisodes de blanchissement massif deviennent de plus en plus fréquents et menacent des récifs entiers, Correa se demande si les poissons mangeurs de coraux détiennent la clé de la résilience des coraux.

Lors des épisodes de blanchissement, les coraux individuels réagissent différemment. Certains, même au sein de la même espèce, se rétablissent plus rapidement, en partie parce que leurs symbiotes algaux diffèrent de ceux des coraux durement touchés. Bien que de nombreux coraux n’établissent des relations qu’avec un type d’algues, d’autres, comme les principales espèces de construction de récifs du genre Acropore, peut se lier à plusieurs espèces d’algues différentes. Certains symbiotes d’algues fabriquent Acropore coraux plus tolérants à la chaleur que les autres. En raison de cette variabilité, le rôle des poissons en tant que disperseurs de symbiotes pourrait être important pour dicter la façon dont un récif corallien se rétablit.

Alors que certaines espèces de poissons mangeurs de coraux mangent également d’autres choses, certains poissons, tels que poisson-papillon ovale, poisson-papillon ornéet Balai balai, ne mangent que des coraux – et ces soi-disant mangeurs de coraux obligés préfèrent manger des coraux sains et non blanchis. En mangeant les algues les plus résistantes des coraux non blanchis, ces poissons pourraient aider à propager des symbiotes résistants à la chaleur autour du récif. Dans d’autres cas, les poissons pourraient profiter aux coraux qui abritent une seule espèce d’algue symbiote en dispersant leur partenaire particulier autour du récif.

Si les prochaines expériences de Correa confirment son hypothèse, certaines populations de poissons pourraient s’avérer essentielles pour aider à disperser les bons types d’algues pour que les récifs restent résistants au réchauffement des eaux. “Nous pouvons nous demander s’il y a des poissons particuliers que nous voudrions élever et relâcher sur les récifs”, explique Correa.

Tamar Liberman Goulet, biologiste des coraux à l’Université du Mississippi qui n’a pas participé à la recherche, pense que l’idée de Correa a du mérite. Mais elle prévient qu’il y a des limites à l’importance du rôle que les excréments de poisson pourraient jouer. Les poissons ont tendance à coller à leur récif, dit Goulet, et en tant que tels, ils ne disperseraient probablement que les symbiotes des coraux sur une zone limitée.

“Un récif corallien est à certains égards comme une île, même s’il se trouve dans la mer”, explique Goulet. “De nombreux poissons de récifs coralliens et d’autres organismes sont confinés au récif où ils se trouvent.” S’il y a une barrière physique entre les récifs, comme un banc de sable, dit Goulet, les poissons ne nageront pas au-delà de cette barrière. Les poissons qui partent “risquent d’être la proie car le récif offre une protection”.

En fin de compte, les poissons répandant des algues dans leurs excréments ne suffiront pas à eux seuls à lutter contre les épisodes de blanchissement les plus graves, explique Correa. “Les poissons mangeurs de coraux sur le récif ne peuvent pas le réparer seuls. Il y a trop de facteurs de stress et les facteurs de stress sont trop graves. En fin de compte, la dégradation de l’environnement et le changement climatique devront être traités directement pour protéger pleinement les récifs coralliens.




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