L’extinction massive du Permien tardif expliquée


Les extinctions massives sont des tournants évolutifs – de brefs moments sur une échelle de temps géologique qui changent radicalement le cours de la vie sur terre. Un moment en particulier se démarque. L’extinction du Permien-Trias, alias la Grande Mort, éradiquée plus de 90 pour cent des espèces marines de la terre et 75 pour cent des espèces terrestres il y a 252 millions d’années. Ce fut l’événement d’extinction de masse le plus meurtrier de l’histoire de notre planète, et son héritage se perpétue dans la flore et la faune du monde moderne.

Les déclencheurs climatiques et géochimiques de la Grande Mort sont étrangement similaires aux effets du changement climatique anthropique. Le réchauffement climatique, l’acidification des océans et l’appauvrissement de la couche d’ozone ont provoqué un effondrement écologique.

Les organismes qui se sont remis de l’extinction l’ont fait lentement. Les régions équatoriales, qui avaient été brûlées au point d’être méconnaissables, n’ont pas retrouvé leur biodiversité caractéristique pendant cinq millions d’années. Les écosystèmes mondiaux manquaient à la fois de diversité et de stabilité pendant au moins huit millions d’années après l’événement.

Les survivants de l’événement d’extinction, bien que peu nombreux, ont finalement repeuplé la terre. Ces organismes sont les ancêtres de tout être vivant aujourd’hui. Pour les paléontologues, l’extinction massive de la fin du Permien est la frontière temporelle entre la faune paléozoïque ancienne et la faune moderne – une frontière théorique entre notre monde et un prédécesseur à peine reconnaissable.

Trouver la précision

Dès la fin des années 2000, la communauté des chercheurs était considérablement divisé sur ce qui a causé l’extinction du Permien. Certains ont suggéré que le volcanisme était en cause, tandis que d’autres ont suggéré un impact de météore, comme celui qui a anéanti les dinosauresa causé l’extinction.

Ceux qui préféraient l’explication volcanique, soupçonnaient les pièges sibériens, une vaste région de roche volcanique dans la Sibérie actuelle. La formation s’est développée au cours d’une période inégalée de roche volcanique sur l’ancien supercontinent Pangée.

“C’est le plus grand événement volcanique continental et la plus grande extinction de masse jamais connue sur Terre”, déclare le Dr Lindy Elkins-Tanton, planétologue et professeur à l’Arizona State University. “A l’époque, nous ne savions pas ce qui causait l’un ou s’ils étaient définitivement liés l’un à l’autre.”

En 2014, des chercheurs chinois et américains fait une percée. L’équipe a extrait des cendres volcaniques anciennes de la section et de la pointe du stratotype global pour le début de la période du Trias, un site à Meishan, en Chine, qui contient des sédiments qui datent sans ambiguïté de la crise. En analysant les isotopes de l’uranium et du plomb contenus dans les cendres, ils ont mis une date relativement précise sur l’extinction : il y a 251,9 millions d’années, plus ou moins 70 000 ans.

L’étape suivante consistait à dater les pièges sibériens. En utilisant la même méthode, les scientifiques échantillons analysés du chantier. “La majeure partie de ce volcanisme diffusif et explosif a conduit à l’extinction”, explique Elkins-Tanton, qui faisait partie de l’équipe de recherche.

À partir de ces deux dates, une chronologie a commencé à se dessiner. L’activité volcanique intense sur l’ancien supercontinent de la Pangée a craché du magma à travers des couches de basalte, de charbon et de matière organique. La combustion de ces couches a produit une immense quantité de CO2 ainsi que d’autres gaz à effet de serre et des chlorofluorocarbures.

Victimes et survivants

Sur terre, les plantes et les animaux ont péri dans les régions équatoriales. Aux latitudes plus éloignées, les mousses et autres lycopodes ont commencé à dominer les écosystèmes qui étaient autrefois boisées de conifères. Nos ancêtres, les tétrapodes, mort en masse. Les survivants ont fui les tropiques vers les pôles.

Comme le extinctions massives avant lui, la fin du Permien a eu un impact démesuré sur les organismes marins. Lorsque le CO2 de l’atmosphère s’infiltre dans l’eau, l’océan est devenu de plus en plus acide. Simultanément, les températures élevées et les proliférations de cyanobactéries ont consommé de l’oxygène dissous jusqu’à ce qu’il en reste peu.

De nombreux organismes qui avaient évolué pour construire des exosquelettes à partir de minéraux, trouvés dans l’eau de mer ambiante, n’a pas survécu à ces changements de la chimie marine. Les ingénieurs des écosystèmes récifaux du Permien, les coraux rugueux et tabulés, ont complètement disparu. De vastes groupes de céphalopodes à coquille externe, ancêtres du nautile, ont succombé au même sort. La fin du Permien a également éteint la dernière espèce de trilobites, un groupe qui était en déclin depuis l’extinction massive de l’Ordovicien.


Lire la suite: Le premier événement d’extinction de masse expliqué : la fin de l’Ordovicien


Comme pour toute extinction massive, il y a eu des survivants de la Grande Mort. Avant l’événement, des brachiopodes ressemblant à des palourdes étaient nombreux et variésmais l’extinction les a éteints au profit de leurs cousins, les mollusques bivalves. À ce jour, les bivalves sont répandus, alors qu’il ne reste que quelques ordres de brachiopodes.

De nombreux chercheurs ont émis l’hypothèse que la fin du Permien pourrait avoir catalysé la diversification parmi les tétrapodes. Bien que l’extinction ait anéanti de nombreuses personnes de façon permanente, le Trias précoce a vu les créatures se diversifier et étendre rapidement leur aire de répartition. Ce « rayonnement » a finalement donné naissance aux archosaures et plus tard aux dinosaures.

Dessiner des parallèles

Les mêmes facteurs qui ont entraîné le réchauffement climatique anthropique aujourd’hui ont entraîné l’effondrement écologique mondial à la fin du Permien. Une surabondance de gaz à effet de serre a rendu la planète invivable pour la plupart des organismes vivants. Réellement, le réchauffement qui a initié la fin du Permien peut s’être produit à un rythme beaucoup plus lent que le réchauffement climatique anthropique.

« C’était le même changement climatique causé par les mêmes gaz à effet de serre que ce que nous voyons aujourd’hui », dit Elkins-Tanton. “Et c’était presque la fin de la vie multicellulaire sur terre.”

Cependant, les climatologues prévoient que, si nous parvenons à réduire nos émissions assez rapidement, nous pouvons maintenir le réchauffement climatique à des niveaux bien inférieurs à ceux qui ont brûlé la terre pendant le le plus grand événement d’extinction de la terre. Il n’est pas trop tard pour éviter un effondrement écologique total et complet.

“Le taux de changement n’a peut-être pas été aussi rapide qu’aujourd’hui, mais il a tellement changé la température que c’est vraiment le pire scénario de ce qui pourrait arriver”, David Botter dit, paléoécologue et professeur de sciences de la terre à l’Université de Californie du Sud. « C’est pourquoi nous devrions l’étudier. Pour comprendre les scénarios futurs de notre climat.

Le scénario futur, le plus analogue à la fin du Permien, verrait les humains continuer à brûler des combustibles fossiles jusqu’à ce qu’il ne reste que peu d’organismes survivants. C’est un scénario qui ne représente peut-être pas la fin de la vie sur terre, mais un changement fondamental dont il faudrait des millions d’années pour rebondir.



#Lextinction #massive #Permien #tardif #expliquée

Leave a Comment

Your email address will not be published.