Comment sauver les orques résidentes du sud

Cet été, un bébé orque nage dans les eaux de la mer des Salish (les eaux marines intérieures de l’État de Washington et de la Colombie-Britannique) pour la première fois depuis 2011. La naissance de la dernière petite baleine est un motif de célébration pour une population en difficulté depuis des décennies.

Mais le petit n’est pas suffisant à lui seul pour apaiser les inquiétudes des chercheurs et des groupes de conservation concernant les épaulards résidents du sud, comme on appelle le sous-groupe génétiquement distinct de l’espèce dans ces cours d’eau. D’une part, la première année sera la plus difficile à survivre pour le veau. Et des marqueurs de santé comme les niveaux d’hormones de stress et le poids corporel dans la population d’orques suggèrent que les naissances réussies sont de plus en plus rares.

“[The new calf] est tellement miraculeux », a déclaré Deborah Giles, directrice scientifique et de la recherche du groupe Wild Orca, basé à Washington. “Mais nous savons depuis des décennies que ces femelles pouvaient donner naissance tous les trois ans, et ce n’est tout simplement pas le cas maintenant.”

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En 2017, l’équipe de Giles a découvert que 69% des grossesses des femelles résidentes du sud n’ont pas été menés à terme ces dernières années. Chroniquement stressée et sous-alimentée, cette population d’épaulards a diminué de 89 individus lorsqu’ils étaient répertorié au niveau fédéral comme en voie de disparition en 2005 à seulement 74 aujourd’hui.

Les épaulards sont confrontés au même éventail de menaces qu’il y a 17 ans : bruit et collision potentielle avec des bateaux, polluants chimiques et manque de proies. De tous ceux, le plus inquiétant pour les chercheurs aujourd’hui est le pénurie de la principale source de nourriture de l’orque, le saumon quinnat.

Ces épaulards ont co-évolué avec le Chinook, qui est également une espèce en voie de disparition. Ils peuvent manger et mangent d’autres types de poissons, mais le poisson le plus gros et le plus gras de la mer des Salish a toujours constitué la majorité de leur alimentation.

Alors que le nombre et la taille des saumons revenant frayer dans les rivières de Washington et de la Colombie-Britannique ont diminué au fil des ans en raison, entre autres, de la surpêche, de la hausse des températures de l’eau, de l’obstruction des barrages et de la destruction de l’habitat, les épaulards ont eu du mal à trouver suffisamment de proies pour survivre.

“Ils meurent de faim tout le temps parce qu’il n’y a tout simplement pas assez de poisson là-bas”, explique Giles.

Un autre étalon récenty des épaulards résidents du sud par des chercheurs de l’Université de la Colombie-Britannique ont identifié le même problème. En comparant la disponibilité du saumon au fil des décennies à ce qu’ils savent des mouvements et de la santé de la baleine, ils ont déterminé que pendant six des 40 dernières années, les mammifères marins n’avaient pas assez à manger.

Cela signifie que tout effort visant à protéger les épaulards résidents du sud en voie de disparition devra impliquer la protection du saumon quinnat en voie de disparition. “L’effort le plus prometteur pour promouvoir une trajectoire positive pour le rétablissement des épaulards résidents du sud sont les initiatives de restauration du saumon et des rivières dans toute l’aire de répartition des baleines”, a déclaré Shari Tarantino, directrice exécutive de l’organisation à but non lucratif Orca Conservancy basée à Washington.

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L’État a mis nouvelle réglementation en place pour cet été exigeant que les bateaux d’observation des baleines se tiennent à un demi-mille marin des orques, suite à l’annonce qu’un nombre d’entre elles étaient enceintes, mais potentiellement malsain. Bien que ces restrictions supplémentaires devraient profiter aux baleines, Giles de Wild Orca dit qu’elles ne feront pas assez pour les aider à se rétablir à long terme. «Nous avons passé beaucoup de temps à examiner les effets des navires pour limiter l’impact des navires sur ces animaux. Maintenant, nous devons examiner des politiques axées sur la gestion des pêches », dit-elle.

Tarantino, de l’Orca Conservancy, est d’accord. “Bien que nous soutenions les efforts d’atténuation, les réglementations d’urgence dans l’État de Washington continuent de ne pas répondre aux besoins de la population d’épaulards résidents du sud”, ajoute-t-elle.

Et il ne s’agit pas seulement des orques. Les épaulards sont au sommet de la chaîne alimentaire et, comme le souligne Tarantino, “quand un prédateur au sommet est défaillant, cela signifie que tout l’écosystème en dessous est également défaillant, ce qui finira par affecter la population humaine”.




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