Pourquoi le bombardier B-21 ne sera pas escorté par un drone

Lorsque le nouveau B-21, le bombardier furtif de nouvelle génération de l’Air Force, entrera en guerre, il le fera sans escorte de drones. La nouvelle, brisée par Breaking Defense le 16 juilletest un net revirement par rapport aux plans précédents qui incluaient le développement d’un chasseur de drones qui pourrait voyager aux côtés du bombardier et le protéger.

L’histoire de l’escorte de drones planifiée puis abandonnée n’est qu’une petite partie de l’histoire plus large du B-21, le premier nouveau bombardier développé par les États-Unis en 30 ans, et le premier entièrement développé après la guerre froide.

La nouvelle de l’annulation de l’escorte de drones est arrivée au Royal International Air Tattoo, un énorme spectacle aérien militaire qui se tient en Angleterre chaque juillet.

“L’idée d’un avion de combat collaboratif à portée similaire ne s’avère pas rentable, il semble donc que nous n’irons pas dans cette direction”, a déclaré le secrétaire de l’Air Force, Frank Kendall. dit Breaking Defense dans une interview lors de l’événement. Kendall avait précédemment annoncé la possible escorte de drones en décembre 2021, avec l’intention que les chasseurs de drones soient un poste budgétaire pour 2023.

Abandonner le concept d’escorte de chasseurs, même sans équipage, pour le nouveau bombardier fait partie de la longue histoire des tentatives infructueuses de protection des bombardiers en route. Trois programmes distincts mais liés sont essentiels pour comprendre l’impact de cette annulation : le B-21 lui-même, les chasseurs d’escorte et le programme de chasseurs de drones Loyal Wingman.

Le B-21

Le B-21 Raider a commencé son histoire en tant que bombardier d’attaque à longue portée. Rebaptisé B-21, et avec son nom “Raider” issu du raid de l’Army Air Force sur Tokyo en 1942, l’avion sera le quatrième bombardier en service dans l’Air Force. Ceux-ci incluent le anciens bombardiers B-52qui ont combattu dans toutes les guerres américaines depuis le Vietnam, les bombardiers supersoniques B-1, entrés en service en 1986, et les bombardiers furtifs B-2, qui ont combattu pour la première fois lors de la guerre du Kosovo en 1999. Le B-21 sera le plus proche dans la vanité au B-2.

Ces bombardiers représentent tous une gamme de capacités et d’époques de conception. Alors que tous ont été construits pour transporter à la fois des armes conventionnelles et nucléaires, aujourd’hui seuls les B-2 et B-52 le font. La capacité nucléaire était conçu des bombardiers B-1 dans les mises à niveau effectuées dans le cadre de limites de contrôle des armements sur le nombre total de bombardiers à capacité nucléaire.

Au début du développement du bombardier d’attaque à longue portée, l’armée de l’air a exploré la possibilité que le bombardier puisse voler sans équipage, bien que cette idée ait été catégoriquement rejetée pour missions nucléaireset probablement aussi pour d’autres bombardements.

Tel que conçu, le B-21 sera un bombardier furtif à longue portée capable de transporter à la fois bombes conventionnelles et armes nucléaires. Le long-courrier en ce sens est intercontinental : le B-1 peut voler près de 6 000 milles avec une charge utile utile, tandis que le B-2 peut atteindre près de 7 000 milles et le B-52 peut voler près de 9 000 milles. (Ravitaillement en vol aide.) Pour remplacer les bombardiers existants et répondre aux besoins futurs prévus, l’Armée de l’air demande qu’un minimum de 100 B-21 soient construits, avec construction sur les six premiers B-21 en cours au Février 2022. (Il n’a pas encore volé.)

Pour les pays qui veulent se protéger contre les bombardiers, les armes vers lesquelles ils se sont historiquement tournés sont les missiles anti-aériens et les avions de combat. Caractéristiques furtivesautour desquels le B-2 a été construit et que le B-21 incorporera également, rend plus difficile la détection et le suivi d’un avion par des capteurs tels que le radar, limitant ainsi le danger des missiles anti-aériens.

Combattants d’escorte

Les avions de combat capables d’intercepter et d’attaquer les bombardiers sont une menace difficile à atténuer. Pendant la Seconde Guerre mondiale, les bombardiers, en particulier la ligne “Fortress” dont le B-52 fait toujours partie, ont adopté des canons embarqués pour tirer sur les chasseurs. (Les canons de queue du B-52 ont été utilisés au Vietnam, mais les canons ont été retirés en Octobre 1991tandis que les systèmes radar orientés vers l’arrière du canon ont été conservés.) Cette stratégie de défense lutte contre la menace des missiles anti-aériens à longue portée et en particulier aux vitesses élevées du combat à réaction, où la possibilité d’un chasseur d’escorte est attrayante.

Un chasseur d’escorte est un chasseur conçu pour voler aux côtés des bombardiers et, en cas d’interception, protéger les bombardiers des chasseurs hostiles. Une variante d’escorte est le «parasite“, qui monte attaché à ou à l’intérieur d’un avion plus gros, attendant d’être libéré en cas de besoin. Tandis que le parasite les chasseurs économisent du carburant, en transporter un réduit la charge utile effective d’un bombardier et nécessite également la tâche difficile de faire atterrir un chasseur sur un avion une fois le bombardement terminé. La DARPA explore des avions cargo pouvant lancer des dronespour un effet similaire, mais sans avoir à se soucier d’un pilote à bord ou de sa sécurité après la mission.

Si l’escorte doit voler aux côtés du bombardier, elle doit alors avoir la même portée que le bombardier, tout en étant dans une cellule suffisamment petite pour être utile et maniable en tant que chasseur lorsqu’elle tombe sous l’attaque. Retirer le pilote d’un cockpit permet de gagner de la place dans une escorte de chasseurs, mais l’avion aurait encore besoin de transporter suffisamment de carburant pour un voyage intercontinental, suffisamment de capteurs et d’armes pour se battre, et si le drone est conçu pour une utilisation répétée, suffisamment de carburant pour transporter le remettre ensuite. C’est une grande question, surtout lorsque des chasseurs en équipage comme le Faucon de combat F-16 avoir une plage de déplacement aller simple de un peu plus de 2 000 milleset une portée efficace de combat plus courte.

Le ravitaillement en vol peut étendre la portée des bombardiers et des chasseurs, mais ce serait un autre obstacle pour un chasseur d’escorte de drones longue distance. Avant d’ajouter le “ravitaillement en vol autonome” à la liste des tâches d’un drone, il est probable que l’armée de l’air voudra d’abord essayer un chasseur de drones à plus courte portée.

L’ailier fidèle

L’armée de l’air travaille déjà sur une sorte de chasseur de drones, mais pas construit pour les grandes distances des vols de bombardiers. La Valkyrie de Kratos, qui fait partie du programme “loyal wingman” de l’Air Force, est un drone conçu comme un complément relativement peu coûteux aux escadrons de chasse. Et Skyborgun autre programme de l’Air Force visant à créer un pilote autonome pour les avions, est un effort pour permettre aux avions sans équipage de voler aux côtés d’engins avec équipage.

Ces drones sont conçus pour voler aux côtés de chasseurs équipés de pilotes, le système autonome des drones pouvant effectuer des tâches telles que voler en avant. En gardant capteurs supplémentaires et peut-être même des armes chez les fidèles ailiers, les pilotes de chasseurs coûteux comme le F-35 pourraient envoyer des drones pour missions plus risquéescomme le repérage et l’attaque de sites de missiles sol-air hostiles.

Même si la perspective d’une escorte de chasseurs drones pour les bombardiers est peu probable, le programme d’ailiers fidèles reste une priorité pour l’armée de l’air. L’armée de l’air développe toujours des drones capables de voler et de combattre aux côtés d’avions avec équipage, même s’ils ne sont pas encore des escortes de bombardiers. Pour l’instant, le B-21 devra compter sur la furtivité et la vitesse pour assurer sa sécurité.




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