L’ADN ancien relie une femme Homo sapiens d’Asie de l’Est aux premiers Américains

Un jusqu’alors non détecté Homo sapiens habitait ce qui est aujourd’hui le sud-ouest de la Chine il y a environ 14 000 ans et a contribué à l’ascendance des anciens Américains.

L’identité évolutive de ce groupe asiatique de grande envergure a été révélée grâce à l’ancien ADN extrait d’une calotte crânienne précédemment excavée à Mengzi Ren, ou MZR, un site de la grotte de Red Deer, dans le sud-ouest de la Chine, rapportent des chercheurs le 14 juillet à Biologie actuelle.

La découverte offre une rare opportunité de préciser d’où venaient les ancêtres des anciens Américains dans la vaste étendue de l’Asie de l’Est.

Le généticien Bing Su de l’Institut chinois de zoologie de Kunming et ses collègues ont récupéré presque tout l’ADN mitochondrial de l’individu fossile, généralement hérité de la mère, et environ 3,3 % de l’ADN nucléaire, hérité des deux parents.

Les fossiles d’hominidés découverts à Red Deer Cave en 1989 ressemblent à ceux des gens d’aujourd’hui à certains égards, mais à d’autres ressemblent aux Néandertaliens asiatiques et l’homo erectus (SN : 18/12/19). Ce mélange squelettique inhabituel a inspiré un débat savoir si les fossiles chinois représentent H. sapiens ou avaient des origines différentes (SN : 17/12/15).

Les nouvelles analyses génétiques et les comparaisons avec les peuples actuels et anciens associent l’ADN de l’individu MZR à celui d’une femme H. sapiens du sud-est de l’Asie. Tout comme les Asiatiques de l’Est aujourd’hui, l’ascendance de l’ancienne femme comprenait de petites contributions des Dénisoviens et des Néandertaliens.

Le groupe de Su a découvert que la femme MZR avait des liens génétiques avec des peuples anciens des Amériques datant d’il y a environ 12 000 ans. Certains anciens Asiatiques du sud-est ont remonté la côte est de la Chine, peut-être en passant par le Japon, et ont traversé un pont terrestre vers l’Amérique du Nord, soupçonnent les scientifiques.



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