L’exploration est essentielle au succès humain


Les manuels scolaires présentent généralement les explorateurs comme des individus intrépides qui, à la demande des dirigeants colonisateurs, naviguent sur des bateaux en bois vers de nouvelles terres, montent à cheval à travers des montagnes inexplorées ou se frayent un chemin à travers la jungle. Mais aujourd’hui, la plupart des explorateurs qui font des découvertes fondamentales sont des scientifiques. Et que les frontières soient minuscules, comme le génome humain, ou massives, comme nos océans les plus profonds, nous avons encore beaucoup à apprendre sur la planète Terre. Les quêtes que poursuivent les scientifiques modernes rivalisent avec tout ce qui se trouve dans un livre d’histoire ou un roman d’aventures.

L’exploration est la science dans sa forme la plus élémentaire : poser des questions sur le monde naturel et, nous l’espérons, utiliser les réponses pour l’amélioration de tout sur Terre.

Certains territoires inconnus émergent : la conscience humaine ou pourquoi des milliards de bactéries flottant sur l’océan brillent soudainement à l’unisson sur plus de 100 miles carrés. Les frontières peuvent aussi être culturelles, et nous devons les explorer avec respect.

L’exploration a une grande valeur. Il nous inspire, élargit nos connaissances et nous donne l’espoir d’un avenir meilleur. Et les avantages pratiques peuvent être nombreux. Certains sont même salvateurs. Les scientifiques qui ont passé des décennies à explorer ce qui se trouvait dans l’atmosphère ont découvert qu’avec le temps, la concentration de dioxyde de carbone augmentait. Sans cette découverte, nous, les humains, vivrions maintenant comme la grenouille proverbiale dans une casserole d’eau qui chauffe progressivement, sans savoir pourquoi l’environnement qui nous entoure change et bouillant lentement jusqu’à la mort.

Au début des années 2000, Katalin Karikó et Drew Weissman de l’Université de Pennsylvanie étudiaient des molécules fondamentales appelées ARN messager (ARNm) chez l’homme et ont réalisé que quelques ajustements pouvaient empêcher les molécules de provoquer une inflammation. Puis, en 2017, Weissman et Norbert Pardi, également à Penn, ont découvert comment modifier l’ARNm pour neutraliser un virus envahissant. Lorsque COVID a frappé, Pfizer-BioNTech et Moderna ont rapidement créé deux vaccins puissants contre le virus, en utilisant l’ARNm. Weissman dit que lui et ses co-explorateurs ont rencontré plusieurs obstacles inattendus, mais chacun les a rendus encore plus déterminés à convertir leurs découvertes en quelque chose d’utile.

La volonté humaine de surmonter les défis est un aspect essentiel de la volonté humaine d’explorer. Comme Robert Ballard, qui a découvert l’épave du RMS Titanesque en 1985 et faisait partie de l’équipe qui a découvert les premières bouches hydrothermales sous-marines, nous disait récemment : « L’océan est un endroit formidable. J’ai failli être tué plusieurs fois. Mais l’esprit humain est indestructible. Ballard a eu 80 ans en juin et en mai a passé deux semaines en expédition dans l’océan Pacifique.

Cette volonté de relever des défis stimule souvent l’innovation. Les avancées technologiques ont toujours aidé les intrépides, et les inventions ne cessent d’arriver. Les premiers submersibles humains qui ont atteint le fond des fosses océaniques les plus profondes n’ont fait le voyage qu’une seule fois, stressés par les énormes pressions qui s’y trouvaient. Mais finalement un véhicule de submersion profonde plus résistant au stress, le Facteur limitatifa permis à l’investisseur et explorateur sous-marin Victor Vescovo d’atteindre le fond des tranchées à plusieurs reprises.

Il y a maintenant environ 4 000 flotteurs Argo autonomes à travers les océans du monde qui plongent jusqu’à 2 000 pieds et refont surface tous les 10 jours, recueillant des données sur les caractéristiques physiques de base telles que la température, la salinité et la pression de l’eau. Les navires programmables élargissent considérablement notre portée et réduisent les risques pour les personnes impliquées dans l’exploration, permettant le type de découverte que le corps humain pourrait limiter. Le consortium Argo déploiera également chaque année des dizaines de capteurs qui recueilleront des données biologiques et chimiques, menant à de nouvelles observations sur la vie marine.

D’autres institutions prévoient de déployer des essaims de véhicules sous-marins autonomes qui fouilleront les mers à l’unisson, en envoyant des données pour guider les navires qui transmettront les informations aux chercheurs à terre, qui pourront ensuite rediriger les essaims. Les groupes de recherche océanique se sont donné pour priorité de partager ouvertement leurs découvertes et leurs données avec le public, d’être plus inclusifs envers les personnes qui vivent le long des eaux explorées et d’inspirer la prochaine génération de jeunes scientifiques. Tout le monde peut participer à la balade – nous pouvons tous être des explorateurs.

De nombreuses entreprises commerciales sont impliquées dans l’exploration. Peut-être qu’un jour vous mettrez vos lunettes de réalité virtuelle, vous connecterez avec une société d’aventure en ligne et louerez un véhicule télécommandé équipé d’une vidéo qui explore la Grande Barrière de Corail d’en haut pendant plusieurs heures selon vos instructions. Ou le désert en pleine floraison. Ou une canopée de forêt tropicale.

Le capitaine James T. Kirk a commencé chaque épisode de l’original Star Trek séries télévisées en disant : « L’espace, l’ultime frontière ». Pas nécessairement. Nous avons encore beaucoup à découvrir ici sur Terre, et nous attendons avec impatience les surprises des mondes les plus récents que nous découvrons.

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