Comment les anciens Mayas pratiquaient l’agriculture durable


Les anciens Mayas contrôlaient de vastes étendues de territoire depuis le sud du Mexique jusqu’en Amérique centrale pendant des milliers d’années. Des royaumes célèbres comme Tikal, Mayapan et d’autres se sont répandus dans toute la Méso-Amérique dans le temps et dans l’espace, chacun occupant son propre territoire et faisant souvent la guerre à ses voisins dans un système complexe de contrôle territorial.

Beaucoup de ces États, comme la ville de Yaxnohcah, située dans la péninsule mexicaine du Yucatan près de la frontière guatémaltèque, ont maintenu le pouvoir pendant des siècles.

Yaxnohcah a réussi à maintenir une ville pendant si longtemps grâce à la manière dont elle a géré de manière durable son approvisionnement en eau et son agriculture.

“Cela montre l’organisation des Mayas – leur ingénierie, leur prévoyance et aussi leur organisation sociale”, explique David Lentz, paléoécologue à l’Université de Cincinnati qui étudie l’agriculture des anciens Mayas et comment ils géraient leurs forêts.

Graines de connaissance

Dans un étudepublié récemment dans Frontières en écologie et évolution, Lentz et ses collègues ont combiné trois types d’informations. Ils ont examiné 38 échantillons de sol à la recherche de graines et d’autres restes macrobotaniques ; pollen analysé; et ont effectué des analyses d’ADN environnemental sur le matériel génétique qu’ils ont trouvé conservé dans des échantillons de sol autour de l’ancien réservoir et ailleurs. Ces échantillons à Yaxnohcah dataient d’environ 800 avant JC à 1200 après JC.

ADN environnemental (eDNA) l’analyse implique l’examen de petites quantités de sol, d’eau ou d’autres sources où le matériel génétique pourrait être conservé. Il est souvent utilisé en biologie pour détecter la présence d’espèces cryptiques ou rares dans un étang ou un lac. Les chercheurs peuvent l’obtenir à partir de morceaux de peau, de feuilles, d’excréments ou d’autres matières organiques laissées par un organisme.

Cet eDNA peut également examiner l’analyse du pollen, qui détermine les types de plantes dont le pollen est propagé par le vent – la plupart des plantes se propagent via les pollinisateurs. Mais l’eDNA n’a pas été beaucoup utilisé dans les études archéologiques, voire pas du tout, dit Lentz.

(Crédit : Dr Jeff Brewer)

Les techniques ont révélé que les arbres poussant autour des réservoirs comprenaient des types de figues, de pommes étoilées, de prunes tropicales, de noix de cajou, d’avocats et de cacao – toutes des plantes que les anciens Mayas utilisaient à cette époque. Ils ont également récolté des palmiers pour l’huile et d’autres arbres pour le carburant et la construction. De plus, les chercheurs ont également trouvé des preuves de graines, de pollen et d’autres restes de plantes sauvages qui n’avaient pas d’utilisation connue.

Cela indique que les Mayas laissaient intactes des parties de la forêt autour d’eux, même près du centre de la ville de Yaxnohcah. Ces zones auraient été des sources importantes de certaines plantes sauvages qu’ils récoltaient pour la médecine et d’autres produits non ligneux. Ils ont également contribué à maintenir la biodiversité, par rapport à nos vergers à culture unique que nous utilisons pour cultiver des aliments de nos jours.

« Pour nous, les forêts ne sont que de beaux endroits où les cerfs et les wapitis peuvent courir. Mais pour les Mayas, les forêts étaient vraiment essentielles à leur base de ressources », explique Lentz.

S’adapter aux besoins

Les chercheurs ont découvert qu’au début de Yaxnohcah, les gens pratiquaient l’agriculture sur brûlis. C’est une technique qui brûle la forêt et la brousse pour ensuite planter des cultures sur le riche sol carbonisé laissé derrière. Mais cette technique n’est durable que pour des populations relativement faibles avec beaucoup de terres à exploiter. Une fois que la ville a commencé à se développer, des réservoirs et des terrasses de cultures ont commencé à apparaître.

« Ces terrasses les ont vraiment aidés à améliorer leur agriculture », dit Lentz, ajoutant que c’est plus productif que les techniques de culture sur brûlis et qu’elle réduit l’érosion des sols.

Ils ont également soulevé certains champs dans les zones marécageuses et drainé d’autres zones. C’était important, dit Lentz, car la région autour de Yaxnohcah ne reçoit pas beaucoup de pluie pendant certaines parties de l’année. Les forêts tropicales aident à retenir l’eau pendant la saison des pluies. Cependant, si trop de végétation est défrichée, l’eau de pluie s’écoulera rapidement dans le substrat poreux du sol, qui est principalement constitué de carbonate de calcium. À ce stade, l’eau deviendrait indisponible pour les habitants mayas. Pour aider à retenir l’eau, les Mayas ont construit un système élaboré de réservoirs qui leur a donné de l’eau potable pendant la saison sèche et les a aidés à prolonger leurs saisons de croissance.

“Pensez à la plus grande piscine que vous ayez jamais vue”, déclare Lentz. “C’est incroyable l’effort qu’ils ont fait pour construire ces réservoirs.”

Offrandes enterrées

Les chercheurs ont également prélevé des échantillons de sol d’un chultun trouvé sur le site. Les chultuns sont des chambres souterraines en forme de bouteilles que les Mayas utilisaient pour le stockage, ou peut-être comme citernes d’eau. Apparemment, les occupants de cette partie de la communauté Yaxnohcah utilisaient le chultun comme lieu de sépulture.

Des artefacts en obsidienne et des pots en céramique magnifiquement ornés accompagnaient les restes de l’individu. Ils ont mené une analyse eDNA sur les restes trouvés dans le chultun et ont trouvé des restes d’écorce d’arbre que les Mayas utilisaient pour le papier. Bien que l’on ne sache pas à quoi servait ce papier, Lentz dit qu’il aurait pu faire partie des grandes coiffes de cérémonie utilisées par les Mayas, qui étaient souvent en papier. Une autre possibilité était que l’écorce faisait partie d’un codex ou d’un livre maya avec des écritures sur ses pages. Si cela était vrai, Lentz dit que les morts auraient pu être un scribe ou quelqu’un d’autre d’important. La plupart des Mayas n’étaient pas alphabétisés, ce qui signifie que cela aurait été un hommage spécial.

Après avoir découvert le même type d’arbre utilisé pour fabriquer des produits en papier au-dessus de l’enterrement, Lentz dit qu’une génération plus tard aurait pu déposer des offrandes similaires.

Des siècles plus tard

Malgré leur accent sur la durabilité et l’utilisation à long terme de la forêt qui les entoure, les Mayas n’avaient pas la compréhension moderne de notre climat et de notre environnement aujourd’hui. A Tikal, par exemple, il semblerait que des cyanobactéries, ou algues bleues, aient contaminé leurs réservoirs. Lentz dit que ces réservoirs étaient proches des résidences royales et que les dirigeants mayas agissaient comme intermédiaires entre les dieux et la société. Certains auraient pu voir leurs réservoirs contaminés comme un signe que les dieux étaient mécontents des dirigeants, sapant peut-être leur pouvoir.

Dans d’autres régions comme Yaxnohcah, le défrichement des terres forestières pourrait avoir modifié le cycle de l’eau, affectant éventuellement les régimes de précipitations ultérieurs. «Ils ont peut-être provoqué leur propre disparition par inadvertance en contribuant aux sécheresses du IXe siècle», déclare Lentz.

Néanmoins, la nature durable de leur forêt est encore évidente aujourd’hui, plus d’un millénaire après l’effondrement du système politique. Ce qui ressemble à des forêts sauvages et non planifiées est plutôt le reflet d’un modèle que les Mayas ont utilisé au cours des siècles dans des endroits comme Yaxnohcah.

“Tout ce que les Mayas utilisaient est toujours là, et toujours là en abondance”, dit Lentz.



#Comment #les #anciens #Mayas #pratiquaient #lagriculture #durable

Leave a Comment

Your email address will not be published.