Des scientifiques découvrent d’anciennes espèces de pandas en Europe


Bien qu’il n’y ait aujourd’hui qu’une seule espèce de panda sur la planète, concentrée dans un quelques chaînes de montagnes dans le centre de la Chine, une pléthore d’espèces de panda parcouraient autrefois une gamme beaucoup plus impressionnante à travers l’Asie et l’Europe.

Maintenant en une analyse dans le Journal de paléontologie des vertébrés, les scientifiques disent qu’ils ont trouvé un autre de ces anciens ours. Traversant la Bulgarie il y a environ six millions d’années, les auteurs de l’étude affirment que cette espèce est le dernier panda connu à vivre en Europe.

Le passé du panda

On sait peu de choses sur les anciens pandas qui vivaient dans toute l’Asie et l’Europe. Pourtant, l’analyse d’une paire de dents de panda a aidé les scientifiques à mieux comprendre ces anciens ours. Présentation d’une espèce jusqu’alors inconnue, Agriarctos nikolovipour la première fois, l’analyse a révélé que le propriétaire des deux dents était l’un des derniers ours noir et blanc d’Europe.

L’analyse fournit un nouvel aperçu de certains des plus grands mystères entourant les pandas, y compris leur préférence pour les légumes et leur aire de répartition passée. En fait, les auteurs de l’étude disent que les deux dents pourraient clarifier si les animaux anciens sont originaires d’Asie et se sont rendus en Europe, ou vice versa.

Plus largement encore, l’analyse éclaire l’importance de l’investigation paléontologique. “Cette découverte montre à quel point nous en savons encore peu sur la nature ancienne et démontre également que les découvertes historiques en paléontologie peuvent conduire à des résultats inattendus, même aujourd’hui”, déclare Nikolai Spassov, auteur de l’étude et paléontologue au Musée national bulgare d’histoire naturelle, dans un communiqué de presse.

Étudier les dents de panda

Collectées dans le nord-ouest de la Bulgarie dans les années 1970, les dents sont restées entreposées au Musée national bulgare d’histoire naturelle pendant cinquante ans. “Il m’a fallu beaucoup de temps pour réaliser qu’il s’agissait d’un panda géant fossile inconnu”, a déclaré Spassov dans un communiqué de presse.

Comprenant un carnassier supérieur et une canine supérieure de taille similaire à ceux du panda géant moderne, Ailuropoda melanoleucales deux spécimens suggèrent que A.nikolovi se tenait à une taille similaire aux pandas actuels.

La découverte des dents dans les gisements de charbon indiquent également que A.nikolovi habitaient les zones humides boisées de Bulgarie à l’époque du Miocène, il y a environ six millions d’années. C’est dans ces milieux humides, disent les auteurs de l’étude, que A.nikolovi développé une alimentation à prédominance végétarienne.

Les pressions du partage des zones humides avec d’autres prédateurs ont probablement inspiré A.nikolovi’s goûts végétariens. “La concurrence probable avec d’autres espèces, en particulier les carnivores et vraisemblablement d’autres ours, explique la spécialisation alimentaire plus proche des pandas géants par rapport à la nourriture végétale dans des conditions de forêt humide”, explique Spassov dans un communiqué de presse.

Cela concerne le régime alimentaire du panda géant moderne composé de bambou et de bambou seul. Cela dit, alors que le bambou était présent en Bulgarie à l’époque du Miocène, il était difficile à trouver et beaucoup trop dur pour A.nikolovi, dont les dents étaient légèrement plus faibles que les dents de panda modernes. En conséquence, ces anciens ours ont probablement grignoté des plantes plus douces à la place.

En définitive, les auteurs précisent que A.nikolovi sont morts en raison d’un climat changeant, dans lequel des conditions de plus en plus sèches ont limité leurs sources de nourriture.

“Les pandas géants sont un groupe d’ours très spécialisé”, déclare Spassov dans un communiqué de presse. “Même si A.nikolovi n’était pas aussi spécialisé dans les habitats et la nourriture que le panda géant moderne, les pandas fossiles étaient suffisamment spécialisés et leur évolution était liée aux habitats humides et boisés. Il est probable que le changement climatique à la fin du Miocène dans le sud de l’Europe, conduisant à l’aridification, ait eu un effet néfaste sur l’existence du dernier panda européen.



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