Pourquoi ces cachalots ont-ils adopté un dauphin défiguré ?


Cette histoire a été initialement publiée dans notre numéro de septembre/octobre 2022 sous le titre “A Pod’s Bond”. Cliquez ici abonnez-vous pour lire plus d’histoires comme celle-ci.


Les jambes traînant dans l’eau, j’ai agrippé le côté du bateau, attentif à mon signal. Alors que nous nous élevions au sommet d’une houle, le skipper a repéré quelque chose au loin et a coupé le moteur. “Allez! Allez! Allez!”

Je suis tombé avec mon copain dans l’océan Atlantique, son sol à des milliers de pieds au-dessous de nous. Un instant plus tard, le bateau était parti. Nous étions seuls. L’eau était aussi claire que l’air au-dessus de nous ; J’ai ressenti une sensation de vertige alors que je flottais au-dessus de l’abîme. Tout ce que je pouvais faire était d’attendre et d’espérer. Puis une forme énorme est apparue sur le bord de ma vision contre le bleu, et une autre, et une autre. Peu à peu, les formes sont devenues plus distinctes alors qu’elles se dirigeaient droit sur moi. J’étais suspendu dans l’eau, électrisé par la vue – les plus grands prédateurs de la planète, le redoutable protagoniste du roman maritime le plus célèbre de l’histoire littéraire, Moby Dick.

J’étais face à face avec des cachalots. J’étais aux Açores pour étudier le comportement social des baleines et j’y étais allé avec une certaine appréhension. Bien que ce groupe d’îles du centre de l’Atlantique ait une population résidente de cachalots, ce qui en fait l’un des meilleurs endroits au monde pour les biologistes pour les étudier, la relation des Açores avec les baleines n’a pas toujours été harmonieuse. La chasse à la baleine a été pendant de nombreuses années une partie importante de la culture ici, jusqu’en 1984. Bien que 27 ans se soient écoulés depuis la fin de la chasse à la baleine aux Açores, il était probable que les cachalots adultes de la région aient l’expérience des humains en tant que chasseurs. Une raison suffisante, je suppose, pour que ces bêtes intelligentes soient prudentes, voire agressives, lorsqu’elles nous rencontrent dans l’eau.

Au cours du dernier demi-siècle, il y a eu un changement radical dans la façon dont nous apprécions les baleines – ainsi que leurs congénères cétacés, dauphins et marsouins. Bien que notre relation historique en tant que prédateurs et proies se poursuive malheureusement dans certaines parties du globe, la plupart des gens ont maintenant une certaine compréhension de la complexité et de la fascination de ces créatures, et savent qu’elles sont imprégnées d’une intelligence qui dépasse celle de presque toutes les autres espèces du monde. la planète. Dans leurs sociétés, nous voyons des relations convaincantes et durables, des interactions sophistiquées et des preuves solides d’une culture animale.

(Crédit : Illustrations par Discover/Kellie Jaeger)

Plonger plus profondément

Cependant, lorsque notre équipe de quatre personnes est partie du port de Madalena pour la première fois, nous n’avons eu que les aperçus les plus alléchants des baleines alors qu’elles disparaissaient dans le bleu. Le petit bateau que nous utilisions était manoeuvrable, mais il ne supportait pas bien les grosses houles, et trouver des baleines est difficile dans une mer agitée. Chaque jour de cette période initiale était une copie conforme du dernier, balayant les rouleaux de l’Atlantique, les yeux écarquillés à l’horizon, la seule bande-son des vomissements périodiques et sincères de mon compagnon Romain.

Notre prospection a été aidée par les yeux vrillés d’un ancien marin, Joao, employé comme guetteur et installé dans une hutte à mi-hauteur du volcan qui a donné naissance à l’île de Pico. Étrange de penser que Joao avait appris son métier et aiguisé ses compétences en étant l’observateur des baleiniers des années auparavant. Les temps avaient changé, même si son travail n’avait pas changé. Mais pendant quatre jours, même l’expérimenté Joao a eu du mal à repérer les baleines dans la mer agitée. Le signe révélateur des baleines est leur bec, l’exhalation torride d’air et d’autres choses moins agréables qui sont expulsées de son évent à la fin d’une plongée. Une baleine de taille décente peut lancer sa rafale d’air humide au-dessus de la surface, mais au milieu d’une mer agitée, vous avez encore besoin de chance pour la détecter.

Loin sous les vagues, les baleines se nourrissaient. Ce sont de prodigieux plongeurs, capables de descendre plus d’un mile dans l’obscurité de la zone de minuit pendant plus d’une heure à la fois. En règle générale, cependant, ils n’ont pas besoin de se pousser si fort – tout dépend de l’endroit où ils peuvent trouver leur nourriture.

Pour faire pencher la balance en leur faveur, surtout lorsqu’ils chassent des proies plus grosses et plus insaisissables, les cachalots se coordonnent et coopèrent. Ils descendent vers leurs aires d’alimentation par paires ou en petits groupes pour former un cordon de recherche, une ligne de baleines espacées sur un demi-mille d’océan, une solution intelligente pour localiser des grappes de proies. Cependant, trouver une zone dense de calmars n’est qu’une partie de la bataille. Les traces tirées des appareils GPS sous-marins montés sur les baleines montrent qu’elles se divisent pour conquérir – une baleine plonge sous le calmar pour couper leur fuite vers des eaux plus profondes, permettant aux autres baleines d’attaquer les flancs du groupe de proies. Néanmoins, notre compréhension de leur chasse, comme tant d’autres aspects du comportement des cachalots, en est à ses balbutiements.

Enfin, le cinquième jour de notre voyage, les vagues ont cédé. Enfin, nous avons eu une chance. Effectivement, il ne fallut pas longtemps avant que nous entendions la radio crépiter dans la vie et une voix excitée dévidant des directions en portugais. Le capitaine a changé de cap et nous a dit qu’un groupe de cachalots se trouvait à un peu plus d’un mille au nord-ouest. Si les baleines décidaient de changer de cap ou de plonger, ce n’était que de la malchance. S’il devait y avoir des rencontres, elles se feraient entièrement aux conditions des baleines. Nous nous attendions donc, au mieux, à quelques précieuses secondes avec les baleines au passage — assez, si nous étions vraiment chanceux, pour remarquer quelques petites choses, comme des marques d’identification ou des cicatrices.

Mais ce n’était pas seulement la houle de l’océan qui s’était calmée ; les baleines aussi semblaient moins pressées. Plutôt que de croiser devant, ils se sont attardés, et soudain nous nous sommes retrouvés au centre d’une ébat familial. Ce fut une expérience phénoménale, bien plus grande que ce dont j’avais osé rêver. Cependant, je ne pouvais pas simplement m’accrocher à la surface de l’eau et en profiter passivement; les baleines cabrioles continuaient à se rapprocher dangereusement, me forçant à m’écarter de leur chemin chaque fois qu’une puissante queue menaçait de me faire tourner. Le groupe était composé de quatre baleines : une énorme matriarche de plus de 30 pieds de long, un individu légèrement plus petit d’environ les trois quarts de sa taille et deux baleineaux. Merveilleux comme tout cela était en soi, il y avait une cerise sur notre gâteau aux cétacés – avec la gousse était un grand dauphin adulte.

Les deux espèces sont tolérantes l’une envers l’autre, mais leurs modes de vie et leurs préférences de proies différents signifient qu’elles s’associent rarement. Ce qui aurait pu trancher le problème était que le dauphin avait une courbure prononcée de la colonne vertébrale, tordant son corps juste derrière la nageoire dorsale. Cela ne ressemblait pas à une blessure (il n’y avait pas de cicatrices), mais plutôt à quelque chose que le dauphin portait depuis sa naissance. Néanmoins, il avait survécu, contre toute attente, pour atteindre l’âge adulte. Il est possible que la condition ait entravé sa capacité à nager au rythme implacable auquel les gros nez voyagent généralement. Si tel était le cas, il serait isolé de la vie intensément sociale de son espèce et peut-être, en tant que substitut, aurait-il rejoint la société des baleines.

Pendant les 20 minutes suivantes, les baleines ont maintenu un dialogue constant entre elles, émettant leurs grincements éthérés, leurs coups et leurs clics, tandis que périodiquement l’appel plus aigu du dauphin pouvait être entendu. Les baleines roulaient dans les vagues à la surface, les plus petits membres de la nacelle encerclant l’énorme matriarche. Puis, plus étonnant encore, les baleines ont commencé un jeu étrange. La matriarche ouvrait sa mâchoire inférieure en forme de rame et l’une des plus petites baleines nageait dans sa bouche, sa tête dépassant d’un côté et sa queue dépassant de l’autre. La matriarche semblerait alors grignoter très doucement la plus petite baleine pendant une seconde ou deux. La baleine grignotée nageait clairement et tournait autour pour rejoindre le fond de la file d’attente, et une autre se mettait en place pour un peu du même traitement.

Le gros nez se joignit également à la fête, nageant dans les mâchoires ouvertes de la matriarche à son tour et recevant une pression à pleines dents. Je suis resté hypnotisé par la rencontre longtemps après avoir laissé les baleines à leur jeu; ce fut un privilège incroyable d’avoir une perspective rapprochée du comportement social remarquable de cet animal méconnu.

(Crédit : Illustrations par Discover/Kellie Jaeger)

Former des liens

De retour à terre, j’ai réfléchi à ce que cela signifiait pour les baleines d’être tenues dans la bouche de la matriarche pendant un moment. Peut-être y avait-il un parallèle avec le comportement de toilettage des primates. Bien que le rôle immédiat du toilettage puisse être de garder la fourrure brillante et exempte d’insectes, le plus important est ce qui le sous-tend, l’acte de construire et de sécuriser des relations. Sans membres habiles, bien sûr, les baleines ne peuvent pas faire cela. C’était peut-être leur façon créative de s’exprimer physiquement.

Les cachalots vivent dans des groupes sociaux matrilinéaires, dont le noyau est formé de femelles apparentées, comprenant souvent une grand-mère, sa fille et leur progéniture. Les fils, en revanche, ne vivent dans ces groupes qu’à l’état juvénile. À l’approche de la maturité sexuelle, les mâles rompent avec leur groupe social et adoptent une existence plus solitaire – bien qu’il ne soit pas inhabituel pour les mâles de former des groupes de célibataires lâches avec un ou plusieurs autres mâles.

Le groupe que nous avons vu ce jour-là était un exemple assez typique de la société des cachalots, il se pourrait donc que j’aie été témoin d’une attention maternelle accordée à la famille sous la forme d’une étrange étreinte de cétacé. Le fait que le dauphin se soit joint à lui suggérait qu’il comprenait qu’aucune menace n’était impliquée, tandis que le fait que la matriarche ait accordé une certaine attention au dauphin suggère qu’il était un membre accepté, bien que peut-être temporaire, du groupe.

Structures sociales

À bien des égards, ce partenariat inhabituel a soulevé plus de questions qu’il n’a apporté de réponses. Par exemple, comment le dauphin faisait-il pour se nourrir, encombré qu’il était par sa colonne vertébrale scoliotique ? D’après son apparence, il était certainement bien nourri. Il ne pouvait pas se nourrir aux côtés des baleines, car le dauphin ne pouvait rivaliser avec les plongeons prodigieux de sa famille d’adoption. Attrapait-il sa propre nourriture ? Ou les baleines y pourvoyaient-elles d’une manière ou d’une autre ? Parfois, les cachalots ramènent leurs proies de calmars à la surface avec eux. Peut-être que le dauphin a pu se servir de bouchées. Cela semble exagéré, mais peu importe comment il se nourrissait, le dauphin semblait être un membre accepté du groupe.

C’est une démonstration de la structure inhabituelle de la société des cachalots que cela pourrait arriver. Parmi de nombreux groupes de mammifères similaires, pour être accepté dans le giron, vous devez être un parent du sang. Bien que la parenté soit importante pour les cachalots, ce n’est pas le seul déterminant de leurs associations. Les examens génétiques de leurs liens sociaux révèlent qu’ils forment des relations à long terme avec les membres de la famille et les étrangers. Bien que le dauphin ait pu pousser cela à l’extrême, cela suggérait une flexibilité remarquable de la part des deux espèces.

Le dernier jour du voyage, nous avons fait une dernière sortie aux baleines. La chance était de notre côté – cela faisait quatre jours que nous avions rencontré pour la première fois le groupe de cachalots avec le dauphin, et les revoici, le dauphin faisant toujours partie de leur scène. Des semaines plus tard, après avoir quitté ce paradis maritime, nous avons appris que nos guides avaient de nouveau vu ce groupe, avec dauphin. C’était un arrangement à plus long terme que je ne l’avais imaginé ; le dauphin interagissait avec le groupe social des baleines à un degré surprenant. Si rien d’autre, cela nous a donné une idée de l’étendue de la tendance sociale des deux espèces, la volonté profonde de rechercher et de rester en compagnie.



Extrait de La vie sociale des animaux par Ashley Ward. Copyright © 2022. Disponible auprès de Basic Books, une empreinte de Hachette Book Group, Inc.


Quartier Ashley est professeur et directeur du Animal Behavior Lab à l’Université de Sydney, où il étudie le comportement social, l’apprentissage et la communication dans le règne animal. Ses travaux ont été publiés dans les meilleures revues, notamment PNAS, Biological Reviews et Current Biology.



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